Voor de beste ervaring schakelt u JavaScript in en gebruikt u een moderne browser!

Op woensdag 19 november was er hoog bezoek op het Science Park Amsterdam. Nobelprijswinnaars Scheikunde Arieh Warshel (2013) en Roald Hoffmann (1981) ontmoetten een grote groep eerstejaars scheikundestudenten voor de allereerste Amsterdamse ‘Chemistry Tour’. Zowel studenten als Nobellaureaten kijken terug op een geslaagde middag.

Chemistry Tour 2014
Nobelprijswinnaars Arieh Warshel (midden) en Roald Hoffman (rechts). Foto Hanne Nijhuis.

Arieh Warshel en Roald Hoffmann waren in Amsterdam op uitnodiging van de twintigjarige Holland Research School of Molecular Chemistry (HRSMC), die later in de week zijn lustrumsymposium organiseerde. De Universiteit van Amsterdam had de komst van de Nobelprijswinnaars aangegrepen voor een 'Chemistry Tour', waarbij eerstejaars studenten exclusief kennismaken met Nobelprijswinnaars en hun baanbrekende onderzoek.

Chemistry Tour 2014
Het is de bedoeling om van de Chemistry Tour een jaarlijks terugkerend evenement voor eerstejaars scheikundestudenten te maken. Foto Hanne Nijhuis.

Grappige moleculen

De studenten waren bijzonder geïnteresseerd in hoe het is om een Nobelprijs te winnen. Hun vragen brachten heel wat boeiende details aan het licht. Daarbij bleek Roald Hoffmann, inmiddels al 33 jaar in het bezit van de prijs, duidelijk gewend aan de roem. Voor Warshel, die de Nobelprijs vorig jaar pas in ontvangst mocht nemen, was alles nog relatief nieuw.

Hoffmann won de Nobelprijs in 1981 voor het ontwikkelen van theorieën voor chemische reacties. Behalve wetenschapper is hij ook dichter en filosoof. Dit was merkbaar bij zijn prachtig geformuleerde antwoorden. Zo vroeg een student wat hij het grappigste molecuul vond en Hoffmann interpreteerde die vraag als ‘kan de wetenschap humor bevatten?’. ‘Ja’ luidde het antwoord, je kunt als chemicus wel degelijk ‘grappige moleculen’ maken. 

 

Chemistry Tour 2014 Roald Hoffmann
Van links naar rechts: Martijn van Calmthout, Arieh Warshel, Roald Hoffmann. Foto Hanne Nijhuis.

Verliefd op chemie

Bijzondere details uit het levensverhaal van Arieh Warshel waren zijn tijd in een kibboets en het feit dat hij gevochten heeft in het Israëlische leger. In de tussentijd bleef Warshel doen waar hij goed in was: scheikunde. Maar pas echt verliefd op het vak werd hij aan het eind van zijn PhD-periode.

Ook vertelde Warshel dat zijn vrouw er heilig van overtuigd was dat hij in 2013 de Nobelprijs zou winnen. Ze had zelfs al bloemen gekocht. Haar gelijk bleek toen Warshel gebeld werd met de boodschap dat hij - samen met twee andere wetenschappers - de Nobelprijs kreeg voor de ontwikkeling van multischaalmodellen bij de computermodellering van moleculen.

Chemistry Tour 2014 Student question
De eerstejaars scheikundestudenten hadden zich in de weken voorafgaand aan de Chemistry Tour goed voorbereid. Foto Hanne Nijhuis.

De Chemistry Tour eindigde met een duidelijk advies voor de eerstejaars: je moet doen waar je goed in bent. De Nobelprijswinnaars oogstten een daverend applaus waarbij overduidelijk was dat de twee heren grote indruk hadden gemaakt op de jonge studenten. Het succes van deze eerste editie sterkt de organisatoren in hun ambitie om van de Chemistry Tour met Nobelprijswinnaars een jaarlijks terugkerend evenement te maken.

Met dank aan Tessel Bouwens.